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El aumento de los precios de los productos básicos y los fenómenos meteorológicos extremos amenazan la estabilidad mundial

ciudad

 

Michael Klare.

¡Prepárense  para un año duro¡. A partir de ahora, el aumento de los precios, las fuertes tormentas, las sequías e inundaciones, y otros eventos inesperados pueden causar estragos en el tejido de la sociedad global, produciendo el caos y la inestabilidad política. Comienza  con un simple hecho: los precios de los alimentos básicos ya  se acercan  o superan los máximos de 2008, ese año cuando los disturbios mortales estallaron  en decenas de países de todo el mundo.

No es de extrañar entonces que los expertos en alimentos y  energía estén comenzando a advertir que 2011 podría ser un año para  vivir peligrosamente – y así podrían  ser el 2012, 2013, y el futuro. Añadir al alto coste de los granos que mantienen vivo a  tanta gente empobrecida, el aumento comparable de los precios del petróleo – de nuevo a punto de niveles no vistos desde los meses  del pico de 2008 – y ya puede oír los primeros rumores sobre los peligros la débil recuperación económica en riesgo de colapso inminente. Piensen como  los precios de la energía echan más leña al fuego del descontento global.

 Combinado con asombrosos niveles de desempleo de los jóvenes , con una profunda desconfianza en los gobiernos autocráticos y represivos, los precios de los alimentos han provocado disturbios en Argelia y las protestas masivas en Túnez que, para sorpresa del mundo, derrocado dictador desde hace mucho tiempo el presidente Zine al-Abidine Ben Ali y su familia extendida corrupción. Y muchas de las tensiones sociales evidentes en estos dos países están presentes en todo el Oriente Medio y otras regiones. Nadie puede predecir dónde ocurrirá la próxima explosión, pero con precios de los alimentos siguen subiendo y el montaje de otras presiones económicas, más trastornos parecen inevitables. Estas pueden ser las revueltas de los recursos  las primeras que llaman nuestra atención, pero no serán la últimas.

En pocas palabras, los patrones globales de consumo están comenzando a desafiar los límites naturales de los  recursos del planeta. Las poblaciones están todavía en aumento, y de Brasil a la India, Turquía, a China, nuevos poderes están aumentando también. Con ellos va un impulso para una vida más al estilo americano. Como era de esperar, la demanda de productos básicos está en aumento ,  los suministros en muchos casos se están reduciendo. Al mismo tiempo, el cambio climático, en sí mismo un producto del uso desenfrenado de  energía, se suma a la presión de los suministros, y los especuladores están apostando a una situación de una tendencia cada vez peor. Sume estos  factores juntos y la camino  parece cada vez más duro.

Graneros sin pan

Comencemos con la comida, el más importante y volátil de estos productos. Los precios de los alimentos se redujeron en octubre de 2008 después de la aparición de la crisis financiera mundial, pero esto parece haber sido una anomalía. En el 2010  el índice de los precios mundiales de los alimentos elaborado por las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación (FAO), alcanzó un récord de 215, un punto más que en la primavera de 2008. (En este índice, basado en un “cesta”  formada por  los alimentos básicos, una base de 100 representa los precios medios en el período 2002-2004). De hecho, algunos productos alimenticios, incluido el azúcar, aceites de cocina y las grasas, está  ahora por encima de sus los niveles de 2008, mientras que otros, incluidos los productos lácteos, granos y carne, avanzan poco a poco peligrosamente  cerca de los  niveles récord.

En el comienzo del 2011, los expertos temen que los alimentos y los precios de productos básicos clave van a  subir por encima del umbral de 2008 y permanecer en ese nivel, causando dificultades extremas para las personas pobres de todo el mundo. “Estamos en un nivel muy alto”, dijo un preocupado Abdolreza Abbassian, economista de la FAO. “Estos niveles en el episodio anterior llevó a problemas y disturbios en todo el mundo.” 

De particular interés para Abbassian y sus colegas es el aumento del costo del maíz, el arroz y el trigo, los cultivos básicos de miles de millones en muchos de los países más pobres. Según la FAO, a finales de 2010 el maíz y los precios internacionales del trigo se acercan ya a su pico de los niveles de 2008 (unos US $ 260 y $ 340 por tonelada métrica, respectivamente).

Los analistas atribuyen el aumento de los precios de los cereales a la creciente demanda tanto en los países desarrollados y en desarrollo, junto con una serie de eventos catastróficos asociados-el clima y la especulación de los inversionistas. Una sequía extrema y los incendios del verano pasado destruyó un gran porcentaje de las cosechas de trigo de Rusia y Ucrania, mientras que las grandes inundaciones en la India y la inundación de 20% de Pakistán dañaron una parte significativa de la producción de cereales de esos países. Al mismo tiempo, cálido y seco clima inusual, suprime la producción en un número importante de otras zonas agrícolas claves.

¿Qué hace que esta imagen parezca tan preocupante hoy en día? Son indicaciones de que la gravedad y frecuencia delos  fenómenos meteorológicos extremos parecen estar en aumento. En las semanas pasadas, varios eventos señalan graves problemas de suministro por delante. Lo más significativo ha sido la lluvia y las inundaciones sin precedentes en Australia que puso a un área más de dos veces el tamaño de California, bajo el agua, alterando significativamente el cultivo de trigo allí. Australia es uno de los principales productores mundiales de trigo. Una sequía inusualco en el Medio Oeste estadounidense y en  Argentina también han insinuado problemas futuros en la producción de cereales y maíz. Es aún demasiado pronto para predecir el tamaño de grano de este año y las cosechas de maíz, pero muchos analistas están en alerta por  un déficit en el suministro, junto con la subida , aún mas, de los ya de por sí altos precios .

Los analistas y funcionarios del gobierno se muestran reacios a atribuir esta concentración de fenómenos meteorológicos extremos al calentamiento global. Grandes variaciones en las precipitaciones pueden ser normales, especialmente en lugares como Australia, que son susceptibles a El Niño / La Niña la temperatura del océano oscilaciones. Los políticos tienen miedo de asumir la responsabilidad de un problema tan masivo como el cambio climático. Pero la teoría  del cambio climático  sugiere  desde hace mucho tiempo que la tendencia al calentamiento – el año 2010 junto con el 2005 son  los años más calurosos registrados y nueve de los 10 años más calurosos han llegado en la última década – estará acompañado por un aumento en la frecuencia y severidad de las tormentas . Es difícil evitar la conclusión de que los recientes acontecimientos, incluidas las inundaciones de Australia, están vinculados al aumento de las temperaturas globales.

El regreso de la crisis energética

El aumento de los precios de los alimentos está siendo impulsado también por las inversiones especulativas y el aumento del precio del petróleo. En parte como respuesta a la disminución de valor del dólar, algunos inversores están hundiendo su dinero en mercado de  futuros de alimentos (junto con el oro y la plata) como una cobertura especulativa. Al mismo tiempo, el precio del petróleo se inclina hacia la marca de 100 $ , lo que lo convierte cada vez más rentable para los agricultores cambiar de cultivo de maíz para el consumo humano a cultivos para la fabricación de etanol, que a su vez reduce la cantidad de superficie agrícola dedicada a grapas. El petróleo tendría que caer por debajo de 50 dólares por barril para  que el cultivo de maíz sea un producto alimenticio competitivo con la producción de etanol – y eso no es probable que suceda. Así que incluso si se produce más maíz este año, menos maíz va a estar disponible para fines alimentarios y el precio de lo que quede está obligado a subir.

El  significativo aumento de los precios del petróleo ha sorprendido a los expertos. Hace no tanto tiempo, el Departamento de Energía de EE.UU.  proyectó un rango de precio de $ 70 – $ 80 por barril en 2011, pero a medida que el año comenzó el petróleo ya estaba operando por encima de los  90 dólares el barril y algunos analistas predicen que llegará a $ 100 antes de que termine el año. Algunos están incluso hablando de los 150 dólares el barril y los precios del gas en $ 4 o más. Si suben los precios por encima de 100 dólares, el gasto de consumo global podría tener otra caida.

“Los precios del petróleo están entrando en una zona peligrosa para la economía global”, dice Fatih Birol, el economista jefe de la Agencia de Energía Internacional (IEA). “La factura de las importaciones de petróleo se están convirtiendo en una amenaza para la recuperación económica”.

Al igual que con los alimentos, el creciente costo del petróleo es un producto de la creciente demanda, los suministros insuficientes, y las inversiones especulativas. De acuerdo con la proyecciones más recientes de la AIE, el consumo mundial de petróleo diarios en 2011 tendrá un promedio de 87,4 millones de barriles, un aumento pues  de cerca de dos millones de barriles con repecto al  primer trimestre de 2010. Gran parte de la demanda adicional proviene de China, donde un cuño de clase media de reciente compra de automóviles a un ritmo récord, así como de los Estados Unidos, donde la cautela de los consumidores ya está volviendo lentamente a las cuotas de consumo y habitos de conducción  previos  al 2008.

En un momento en  que la industria del petróleo está experimentando tasas de declive de la producción en muchos yacimientos de petróleo existentes y encontra cada vez más difícil para aumentar  la producción hasta dos millones de barriles extra por día, lo cual  puede ser un desafío de enormes proporciones (y la mayor demanda se espera en los próximos años ). En los Estados Unidos, por ejemplo, muchas esperanzas se colocarón en la exploración petrolera en aguas profundas del Golfo de México y en el mar de Alaska, pero a raíz del desastre de BP, esto parece una perspectiva  en declive. La producción en México y el Mar del Norte, dos puntos relevante de los últimos años, se enfrenta a una fuerte caída, mientras que otros productores clave , incluidos los del Medio Oriente, están luchando para mantener la producción en los niveles actuales  según los campos  petrolíferos existentes.

Energía.

Muchos analistas creen que el mundo está en (o pronto llegará a) el pico del petróleo – el momento en que la producción de petróleo mundial alcanza una velocidad máxima diaria sostenible y comienza a largo plazo, un declive irreversible. Otros afirman que los altos niveles de producción siguen siendo posibles. Cualquiera que sea la verdad del asunto, en este momento la industria del petróleo está encontrando  obstáculos cada vez más difíciles, y cada vez más costosos, para aumentar la producción por encima de los niveles actuales. Esto, combinado con una demanda insaciable, está impulsando los precios hacia arriba.

En estas circunstancias, los especuladores vuelven a  ver el mercado del petróleo como una apuesta segura. Estos especuladores ayudaron a  subir los precios del petróleo a una cifra  récord de US $ 147 por barril en 2008, pero huyeron  del mercado cuando los precios recalentaron la economía estadounidense . Ahora, van a volver. “Los fondos de cobertura e inversionistas privados están comprando instrumentos financieros ligados a los precios del crudo, y con ello ayudan a empujar hacia arriba los precios del petróleo”, el Wall Street Journal escribió a finales de diciembre.

La mayoría de los analistas esperan un aumento de los precios esta primavera o verano, cuando los automovilistas estadounidenses se lancen  a la carretera. “Tendremos una concentración de  demanda  en la  primavera que nos llevará a entre $ 3.10 y $ 3.50 el galón de gasolina en las estaciones de servicio en los Estados Unidos”, predijo Tom Kloza, principal analista petrolero en el Oil Price Information Service.

El aumento del precio del gas, a su vez, perjudicará a los consumidores tal como lo muestran  los signos de apertura de sus carteras. No menos preocupante, es que los países importadores de petróleo-como Estados Unidos, Japón, y muchos en Europa- se enfrentarán a crecientes facturas de importación de combustibles, debilitando aún más las economías que ya sufren la crisis. 

Según algunos cálculos, los precios del petróleo agregaran unos 72 mil millones dólares al déficit de la balanza de pagos de Estados Unidos del año pasado. Europa tendrá que soltar un adicional de $ 70 mil millones para las importaciones de petróleo y Japón $ 27 mil millones. “Es una historia que venimos  diciendo”, dice la AIE Fatih Birol de los precios del petróleo de datos recientes. “2010 sonó la alarma primero y 2011 los niveles de precios podría llevarnos a la crisis financiera momento mismo que vimos en 2008”.

El aumento de precios de los alimentos que lleva a disturbios, protestas y revueltas, el incremento de los precios del petróleo, el desempleo en todo el mundo , y una recuperación derrumbada  – se ven como el perfecto conjunto de condiciones previas para un tsunami mundial de inestabilidad y agitación. Eventos en Argelia y Túnez nos dan sólo una idea de lo que esta vorágine podría ser , dónde y cómo será la  erupción próxima, y en qué forma, es una incógnita. Algo es seguro: no hemos visto lo último de las revueltas de los recursos que, en los próximos años, podría alcanzar una intensidad que apenas imaginamos hoy en día.

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Publicado en Energy Bulletin

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